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La loi qui permet aux employeurs de payer moins de la moitié du salaire minimum aux travailleurs handicapés doit prendre fin, selon l'agence

Une loi controversée permettant aux travailleurs handicapés de toucher un salaire inférieur au salaire minimum est attaquée dans un nouveau rapport d'une agence fédérale.

Rapports NPR:

«Jerry D’Agostino avait un travail mais n’avait pas les moyens de faire certaines choses qu’il voulait faire: un repas une fois par semaine, aller au cinéma, assister au Comic-Con. Il travaillait aux côtés d'autres personnes handicapées dans un centre du Rhode Island, faisant ce qu'il appelle le «travail de référence» – des tâches par cœur comme l'ajustement d'anneaux dans des tubes chauffants, l'emballage de packs de glace, l'assemblage de boîtes pour les bijoux.

«Si je me souviens bien, je me souviens d’en avoir fait beaucoup, et mon premier chèque de paie n’était que de 12 $», dit D’Agostino, qui travaille maintenant comme commis de courtoisie dans un supermarché. «Je me suis juste posé des questions comme, vous savez, je ne veux vraiment pas, je ne veux vraiment pas continuer à faire des benchmarks toute ma vie.»

D’Agostino gagnait si peu parce que, depuis 1938, le droit du travail américain a établi une règle pour certaines personnes handicapées, affirmant qu’elles peuvent être payées moins que le salaire minimum. La loi de l'époque du New Deal visait à encourager l'emploi de plus de personnes. Mais un nouveau rapport de la Commission américaine des droits civils indique que l’exemption devrait être progressivement supprimée, car elle a piégé les travailleurs dans des programmes d’emploi «abusifs et discriminatoires».

Cet appel d'un important organisme fédéral de surveillance des droits civiques est une étape majeure dans l’histoire difficile des soi-disant ateliers protégés et d’autres employeurs à «sous-salaire minimum». Ils paient des dizaines de milliers de personnes handicapées un salaire moyen de 3,34 dollars de l'heure, indique le rapport, pour des tâches telles que l'ensachage des journaux, le déchiquetage des papiers à la main ou l'emballage de l'argenterie dans des serviettes. Ils calculent les salaires en chronométrant régulièrement le temps qu'il faut à chaque travailleur pour accomplir sa tâche et en comparant cette productivité à un travailleur expérimenté sans handicap.

Le sort de ces programmes de travail a été controversé. Les défenseurs des droits des personnes handicapées disent que les programmes limitent le potentiel des travailleurs tout en les utilisant comme main-d’œuvre bon marché. Mais certaines familles de travailleurs et les organisations elles-mêmes affirment que leur élimination menacerait le bien-être des personnes qui sont heureuses d’être là et de leur retirer leurs choix.

«  Jusqu'à présent, au cours des 82 années de son existence, le programme n'a pas été très efficace pour aider les gens à trouver un emploi en dehors du contexte de salaire inférieur au minimum, il semble donc que cela ne fonctionne pas '', Catherine Lhamon, qui préside la droits commission, a déclaré à NPR.

«J’avais honte de la manière dont nous appliquons, depuis plus de huit décennies, une hypothèse fédérale selon laquelle les personnes handicapées sont moins capables de plein emploi que les personnes non handicapées», a-t-elle déclaré.

Il manque beaucoup de données sur les programmes d'emploi à salaire inférieur au minimum. Certains d'entre eux sont appelés ateliers protégés car ils personnes handicapées dans un groupe distinct. Les estimations du nombre de personnes qu'elles emploient vont de plus de 100 000 à quadrupler, dans presque tous les États. Les employeurs – généralement des organismes sans but lucratif qui fournissent d'autres services au-delà du travail – recevoir de l'argent de l'État et du fédéral pour soutenir ces emplois. Beaucoup d'entre eux ont les marchés publics.

«De manière catégorique, sous (l’exemption) les personnes handicapées recevant un salaire inférieur au salaire minimum ne bénéficient pas des mêmes protections, ni des mêmes opportunités que celles qui sont offertes aux personnes travaillant au salaire minimum ou plus », a déclaré jeudi rapport, approuvé par la majorité démocrate de la commission, avec des membres républicains et indépendants abstentionnistes ou dissidents.

Après des mois d'étude du programme et de sa surveillance, l'agence fédérale recommande maintenant au Congrès d'abroger l'exemption, Section 14 (c) de la Loi sur les normes de travail équitables, pour mettre fin aux salaires inférieurs au minimum pour les personnes handicapées – et pour éliminer progressivement les ateliers protégés au fil du temps. Au lieu de cela, la commission veut que le gouvernement transfère son financement pour obtenir de l'aide et du soutien pour plus de gens afin qu'ils travaillent dans la communauté, pour un salaire régulier.

La plupart des travailleurs des programmes à salaire inférieur au salaire minimum sont maintenant des personnes ayant une déficience intellectuelle et développementale. Certaines de leurs familles ont aidé les ateliers à inonder la commission d'un nombre record de commentaires en faveur des ateliers protégés. Beaucoup ont fait part de leur inquiétude à l'égard des personnes ayant des handicaps «graves» et ont dit qu'ils voulaient que les programmes restent une option.

«Nous avons choisi un atelier… avec les meilleurs intérêts de notre fils à cœur. Toute suggestion selon laquelle nous lui permettrions d’être exploité ou discriminé est une insulte », Linda Hau, la mère d'un ouvrier d'un atelier protégé du Wisconsin, a témoigné devant la commission en novembre. Elle a déclaré que l'atelier permettait aux gens «de travailler dans un environnement où ils se sentent en sécurité, aimés et acceptés, tout en ayant la fierté d'un emploi rémunéré».

Pour le reste de l'histoire, visitez NPR ici.

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