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Comment l'UFW protège les travailleurs agricoles pendant la pandémie

Agriculture et cultures en Amérique latine. Portrait d'agriculteur hispanique d'âge moyen assis fier dans son tracteur au coucher du soleil, tenant le volant. Il regarde la caméra et sourit heureux.

Ken Green
PDG et fondateur
UnionTrack

Sans les ouvriers agricoles se présentant au travail, il n'y aurait pas de nourriture. Cela peut paraître dramatique, mais ce n’est pas loin de la vérité. Notre approvisionnement en nourriture souffrirait sans eux.

C'est pourquoi ils ont été classés comme employés essentiels pendant la pandémie. On attend des employés des fermes et des ranchs qu'ils mettent leur santé et leur sécurité en jeu pour garantir que la chaîne d'approvisionnement alimentaire reste connectée pendant la crise.

«En effet, en ces temps difficiles, les contributions des travailleurs agricoles en particulier sont plus cruciales que jamais», écrivent Zoe Willingham et Silva Mathema, respectivement associée de recherche pour l'équipe de politique économique et directrice associée de la politique de l'équipe de politique d'immigration au Center for American Le progrès.

«Ils ne peuvent pas s'abriter à la maison pour rester à l'abri du COVID-19; au lieu de cela, ils doivent aller travailler – avec les employés des conditionneurs de viande, les camionneurs et les employés des épiceries – pour s'assurer que l'approvisionnement alimentaire de la nation est maintenu. »

Tout comme les contributions de ces travailleurs à l’heure actuelle ne peuvent être surestimées, le risque qu’ils courent en se présentant au travail tous les jours ne le peut pas non plus.

En raison de leurs conditions de travail et de vie uniques, les travailleurs agricoles ont été confrontés à des risques élevés pendant la pandémie. En fait, une étude du Dr Rebecca Fielding-Miller, professeure adjointe à l'Université de Californie à San Diego dans la Division des maladies infectieuses et de la santé publique mondiale, et d'autres chercheurs montre que le taux de mortalité par COVID-19 est beaucoup plus élevé en régions avec un grand nombre de travailleurs agricoles.

Les travailleurs agricoles ont été durement touchés par la pandémie

«Les ouvriers agricoles travaillent déjà dans des conditions parfois dangereuses et insalubres, et maintenant le COVID-19 présente un défi supplémentaire», écrivent Daniel Costa, directeur de la recherche sur le droit et les politiques d'immigration à l'Institut de politique économique, et Philip Martin, professeur émérite d'agriculture. et économie des ressources à l'Université de Californie, Davis.

C’est un défi que l’industrie agricole a eu du mal à surmonter, laissant près de 2,7 millions de travailleurs agricoles engagés exposés et vulnérables. Dans un cas, au début de la pandémie, tous les travailleurs de Henderson Farms à Evensville, Tennessee, ont attrapé le virus et ont été contraints à l'isolement, rapportent Mike Dorning et Jen Skerritt de Bloomberg.

Ce n’est pas une histoire propre à une ferme. Depuis le début, on a signalé que le virus se propageait rapidement dans les fermes. Cependant, il n'y a pas de suivi national ou industriel complet de ces données pour donner un nombre total de personnes infectées, note le National Center for Farmworker Health, Inc.

Mais ce n’est pas seulement leur santé qui a été menacée. Leur survie économique a également été menacée par les licenciements et les réductions d'heures en raison des directives de distanciation sociale et des problèmes de chaîne d'approvisionnement.

Plusieurs ouvriers agricoles de Californie ont partagé leurs craintes et leurs expériences avec Michelle Fawcett Ph.D., professeure auxiliaire au département des médias, de la culture et des communications de l'Université de New York, et le journaliste Arun Gupta. Un ouvrier, Sinthia, un ouvrier d'usine d'emballage de brocoli, a vu ses heures réduites de moitié. Une autre ouvrière, Paola, a déclaré que le vignoble où elle travaille a vu son personnel réduit de moitié, passant de 40 à 20 travailleurs.

«C’est une situation très désespérée. Ils n’ont pas à manger. Beaucoup sont licenciés », déclare Irene de Barraicua de Líderes Campesinas, une organisation de travailleurs agricoles pour les femmes basée en Californie. «Les agriculteurs décident de laisser leurs cultures pourrir. Ils laissent aussi les travailleurs pourrir. »

Les ouvriers agricoles chargeant des caisses de raisins sur un semi-remorque après la récolte.

Pourquoi COVID-19 a un si grand impact sur les travailleurs agricoles

Selon une étude d'Ed Kissam, co-fiduciaire du Werner-Kohnstamm Family Giving Fund, commandée par l'Institut latino-américain / Centre d'études mexicaines de l'UCLA, le virus est deux fois et demi plus susceptible de se propager par l'intermédiaire d'un agriculteur. ménage que le ménage américain moyen.

En outre, les communautés rurales comptant un grand nombre de travailleurs agricoles peuvent être quatre à cinq fois plus susceptibles de connaître des taux d'infection élevés, une propagation rapide et des points chauds récurrents, dit Kissam.

Pourquoi ces travailleurs sont-ils tellement plus vulnérables? Il existe un certain nombre de facteurs différents qui contribuent à l’impact du COVID-19 sur les travailleurs agricoles.

Conditions de logement surpeuplées

L'un des principaux facteurs contribuant à la propagation de tout virus dans les communautés agricoles est le logement surpeuplé et insalubre. Ces travailleurs travaillent non seulement côte à côte, mais ils vivent également dans des quartiers proches avec des installations sanitaires inadéquates.

Dans d'autres recherches de Kissam, il montre que dans une communauté de travailleurs agricoles typique, il y a en moyenne cinq personnes dans une unité de logement, contre une moyenne américaine de 2,63. La définition standard d'un logement surpeuplé est lorsqu'il y a plus d'une personne par pièce d'une résidence, note Kissam. Ainsi, en rassemblant ces chiffres, l'enquête nationale sur les travailleurs agricoles (SMNA) montre que 33 pour cent des ménages de travailleurs agricoles sont surpeuplés.

«Il n'est pas rare de trouver six à huit hommes dans le cadre des programmes de visa ou des programmes de travailleurs vivant dans une chambre de motel», déclare le Dr Max Cuevas, PDG de la Clinica de Salud del Valle de Salinas, un réseau de cliniques de santé pour travailleurs agricoles dans la vallée de Salinas, Californie.

Au-delà du vivre ensemble, beaucoup font également la navette pour se rendre au travail et en revenir chaque jour dans des véhicules bondés. En bref, les travailleurs sont incapables de se distancer socialement les uns des autres, même après la journée de travail.

Pas d'accès aux filets de sécurité des travailleurs

Même si les travailleurs agricoles sont classés comme essentiels, la plupart n’ont pas accès aux protections et avantages de base sur le lieu de travail. C’est parce qu’un grand nombre d’entre eux sont des travailleurs sans papiers. Selon les SMNA, près de la moitié de tous les travailleurs agricoles travaillent en dehors du programme de visa H-2A, ce qui signifie qu'ils travaillent illégalement aux États-Unis.

Sans ces travailleurs, des portions du système alimentaire américain s'écraseraient, écrit Michael Haedicke, professeur agrégé de sociologie à l'Université de Drake. Pourtant, ils ont peu ou pas de protections dans le système de travail américain. Les travailleurs sans papiers n’ont pas accès aux allocations de chômage en cas de licenciement, ils n’ont pas accès aux soins médicaux, ils n’ont pas de congé de maladie payé et ils ont été exclus de la loi CARES.

Pour aggraver les choses, la plupart ne disent rien de la maladie et ne se plaignent pas des conditions de travail dangereuses parce qu’ils ont peur de perdre leur emploi. Valider cette crainte est le fait qu'il y a eu un certain nombre de cas où des travailleurs ont été licenciés pour avoir pris la parole, écrit Gosia Wozniacka, journaliste senior à Civil Eats.

Manque d'équipement de protection individuelle

La position du gouvernement fédéral est qu'une entreprise peut gérer les protections des travailleurs comme elle l'entend. Ainsi, les travailleurs agricoles comptent sur les entreprises agricoles pour assurer leur sécurité, ce qui est préoccupant.

«Nous ne pensons pas que la santé et la sécurité des travailleurs doivent être laissées à la bonne volonté des employeurs», déclare María Perales Sanchez, coordinatrice des communications pour le groupe de défense Centro de Los Derechos del Migrante.

Ce manque de confiance est bien fondé. De nombreux travailleurs agricoles ne reçoivent pas régulièrement de masques ou de gants de protection, ni de formation en santé et sécurité dans une langue qu'ils peuvent comprendre, écrivent Noe Paramo, avocat législatif auprès de la California Rural Legal Assistance Foundation, et Joel Diringer, directeur de la politique de santé et du conseil en données Diringer & Associates.

Le manque de protection des travailleurs à tous ces différents niveaux a laissé les travailleurs agricoles frustrés et effrayés.

« Nous sommes essentiels, mais nous devons toujours nous inquiéter d'être expulsés, alors que nous devons craindre de tomber malade au travail ou de mourir du coronavirus », a déclaré le travailleur sans papiers Jose C. à Evelyn Nieves, journaliste californienne à Inside Climate News. «Nous nous sentons exploités, peut-être plus que jamais.»

Les ouvriers agricoles saisonniers immigrés cueillent et emballent les fraises directement dans des boîtes

L'UFW s'est mobilisée pour aider les travailleurs agricoles

Obtenir et protéger les droits de ces travailleurs vulnérables mais essentiels pendant la pandémie a été une lutte. C’est une bataille que les organisations syndicales, comme le syndicat United Farm Workers, se sont vouées à gagner.

Certaines des campagnes clés de l'UFW pour lutter contre l'impact du COVID-19 sur les travailleurs agricoles comprennent:

Tout au long de la pandémie, l’UFW a également livré de la nourriture aux familles des travailleurs agricoles. Entre avril et août, le syndicat, en partenariat avec la Fondation Cesar Chavez et José Andrés World Central Kitchen, a distribué entre 2 500 et 4 000 repas par semaine dans les communautés de travailleurs agricoles des régions rurales de Californie. Au total, plus de 189 000 repas ont été distribués.

«Alors que d'autres travailleurs essentiels ont reçu une prime de risque pour être en première ligne du COVID-19, les travailleurs agricoles n'ont reçu presque rien de leurs employeurs et du gouvernement fédéral», déclare Teresa Romero, présidente de United Farm Workers. «L'UFW est honorée d'avoir fait partie de ce partenariat pour fournir des repas nourrissants à des milliers de familles touchées par la pandémie.

Cette générosité et ce soutien de l'UFW ne sont certainement pas uniques au sort des travailleurs agricoles en raison de la pandémie COVID-19. C’est une procédure de fonctionnement standard pour le syndicat. Exemple concret: les incendies de forêt en Californie ont également des effets dévastateurs sur les travailleurs agricoles, qui se sont tournés vers les dirigeants syndicaux pour obtenir de l'aide.

L'UFW soutient aussi les travailleurs touchés par les incendies de forêt

Au cours de l'été 2020, la Californie a lutté contre un certain nombre d'incendies de forêt, ajoutant une autre couche de risque à la population déjà vulnérable qui avait été battue par COVID-19. «Inutile de dire que c’est une catastrophe en plus d’une autre», déclare Diana Tellefson Torres, directrice exécutive de la United Farm Workers Foundation.

Selon les données du Center for Farmworker Families, il y a entre 500 000 et 800 000 ouvriers agricoles en Californie. Dans ces communautés, où tant de personnes souffrent déjà des effets sur la santé du COVID-19, les conditions de travail sont devenues insupportables en raison de la mauvaise qualité de l'air causée par les incendies de forêt.

Pourtant, la plupart continuent de se présenter au travail de peur de perdre un salaire si nécessaire.

«Qu'il s'agisse d'un incendie de forêt, d'une pandémie, d'une sécheresse ou d'une tempête, les travailleurs agricoles sont sur le terrain», déclare Lucas Zucker, directeur des politiques et des communications de la Central Coast Alliance United for a Sustainable Economy.

C'est parce que de nombreuses communautés agricoles favorisent «une culture où si vous parlez ou dites que vous ne voulez pas travailler, vous pouvez être considéré comme quelqu'un qui est paresseux ou ne veut pas travailler et vous ne serez peut-être pas rappelé pour la prochaine récolte », déclare Zucker.

Pourtant, ces travailleurs ont de nombreuses raisons de se plaindre à juste titre. En raison de la pénurie d'EPI causée par la crise sanitaire mondiale, les travailleurs agricoles ne reçoivent pas les masques N95 dont ils ont besoin pour se protéger dans les champs recouverts de fumée, rapporte Sarah Mizes-Tan, journaliste raciale et équité pour CapRadio.

Ces travailleurs ne bénéficient pas non plus de nombreux avantages sociaux pour les soutenir pendant les périodes de conflit. C’est pourquoi ils continuent de s’appuyer sur l’UFW pour améliorer leurs conditions de travail et protéger leur santé.

L'UFW démontre son soutien aux membres en fournissant des masques aux travailleurs affectés et en restant vocal sur le sort des travailleurs agricoles pendant ces deux crises. Alors que le syndicat poursuit ses efforts au nom des travailleurs agricoles, un outil comme UnionTrack ENGAGE peut assurer une communication et un engagement harmonieux entre les membres du syndicat.

Images par: Diego Vito Cervo / © 123RF.com, ammentorp / © 123RF.com, Vasilis Ververidis / © 123RF.com

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